Tennisarmbåge beror oftast på att du har överansträngt eller skadat muskelfästena vid armbågen. Musklerna som sitter fast vid benet på armbågens utsida sträcker fingrarna och handleden. Besvären brukar komma smygande och orsakas av upprepade, ensidiga rörelser av handleden, framför allt om du utför en aktivitet som du inte är van vid.
Du kan få tennisarmbåge bland annat av att spela tennis, snickra eller ha ett tungt arbete och det är större risk att få besvär om du är otränad.

Överansträngningen gör att det blir små bristningar i den bindväv som fäster musklerna vid överarmsbenet. Vävnaderna blir då irriterade och det kan göra ont.

Om du har tennisarmbåge gör det framför allt ont längs underarmens ovansida när du böjer handleden bakåt och uppåt. Smärtorna strålar ut från armbågens utsida, oftast ner mot handleden, men ibland även upp mot överarmen. Värken kan komma smygande, eller vara mer akut om du har överansträngt dig genom alltför mycket ensidigt arbete. Ju mer intensiva smärtorna är, desto större område av armen värker.

Förutom att du får ont är det vanligt att armen känns stel, vilket gör det svårt att sträcka ut den helt. Armen kan kännas svagare än den brukar göra i handgreppet och därför blir det svårt att utföra vanliga arbetsuppgifter eller vardagssysslor. Du kan få ont vid vila, till exempel på natten om du ligger så att det blir ett tryck mot armbågens utsida.